NASL, el último paraíso para futbolistas

La liga en la que jugará Omar Bravo es aprovechada por varias figuras para dar un último jalón al futbol antes del retiro. Es considerada la Segunda División de la liga estadounidense

Balón de juego de la NASL
Balón de juego de la NASL (NASL)

Ciudad de México

Se le conoce como la North American Soccer League (NASL), es una liga de futbol profesional que incluye, así como la MLS, equipos de Estados Unidos y Canadá. Muchos prefieren definirla como la Segunda División de la MLS. 

Quizá algunos crean que se trata de un experimento nuevo por parte de los norteamericanos de hacer otro campeonato anexo a la MLS, sin embrago esta liga se comenzó a finales de la década de los sesenta, para ser más específicos en 1967, con una visión un tanto colorida y excéntrica que los estadounidenses tuvieron sobre el futbol. Dicho certamen nació con la fusión de la United Soccer Association (USA) y la National Professional Soccer League (NPSL) . Coincidentemente, ése mismo año, pero el futbol americano, la NFL y la AFL también se habían fundido.

Los primeros años fueron muy difíciles para esta liga de expansión, ya que sus directivos principales tenían su sede en los sótanos del antiguo Fulton County Stadium de Atlanta, que se ocupaba como la casa de los Atlanta Falcons de la NFL y de los Atlanta Braves de la MLB. Desde ése pequeño sitio, se las vieron y se las arreglaron para ir invitando a los reticentes aficionados al deporte en el país.

En un principio, las indumentarias de los equipos de la NASL, además de ser poco agradables para el público, parecían más jerseys de futbol americano, ya que los números eran grandes y se tenían por los dos lados de la playera. En ése entonces, para los europeos, era algo inaudito. 

En esta nueva liga, además de uniformes poco habituales, las reglas también eran bastante inverosímiles, y quizá la más rara de todas ellas era que cada victoria daba 6 puntos, a los cuales se les adicionaba un punto por diferencia de goles. Algo muy parecido a lo que sucede en la Copa MX. 

La Liga se constituía por un total de 17 equipos ordenados en tres divisiones y cuatro conferencias, de acuerdo a su ubicación geográfica, tomando, fiel a su costumbre, el modelo de la NFL, MLB o NBA.

En la liga, como ya se había hecho mención anteriormente, se tomaron equipos de la la United Soccer Association (USA) y la National Professional Soccer League (NPSL).

De la Professional Soccer League (NPSL) se tomaron seis equipos:

New York Generals

Toronto Falcons

Atlanta Chiefs

Oakland Clippers

St Louis Stars

Baltimore Bays.

De la United Soccer Association (USA) provenían:

Washington Whips

Houston Stars

Cleveland Stokers

Detroit Cougars

Vancouver Royals

Boston Beacons

Dallas Tornado

Los Angeles Wolves

Chicago Mustangs

Además de estos 15 equipos que salieron como producto de la fusión, se agregaron dos equipos más de expansión:

Kansas City Spurs

San Diego Toros.

Los partidos de la NASL se jugaban en estadios de pasto sintético y con capacidad de 100 mil espectadores. La repercusión mediática en esta nueva liga era muy pobre y, en cierta medida, estaba representando pérdidas económicas para los dueños de los equipos y sus patrocinadores. 

Ante este panorama, los propietarios empezaron a fichar a jugadores que ya iban 'de salida', y que habían brillado años atrás con sus equipos y/o selecciones. A mediados de los setenta, y el económico como atractivo principal.

Entre las estrellas que han pasado por esta liga se encuentran:

Hugo Sánchez- San Diego Sockers (1979-80)

Pelé- New York Cosmos (1975-78)

Franz Beckenbauer - New York Cosmos (1977-80)

Carlos Alberto- New York Cosmos (1977-1981)

Eusebio- Boston Minutemen (1975)

Johan Cruyff- LA Aztecs (1979)

Charlie Atkien- New York Cosmos (1976-79)

La liga se mantuvo bajo el atractivo de estas figuras hasta mediados de la década de los ochenta, tuvo la expansión y desaparición de franquicias, no obstante los crecientes adeudos empezaron a afectar seriamente en la salud de la Liga, además de pérdidas millonarias para los constructores de éste proyecto. Es así que en 1984 la NASL desapareció, a dieciséis años de distancia de su creación. 

En 1989, y luego del retroceso que se había vivido gracias a la falta de una liga profesión, se creó la American Professional Soccer League, que pretendía asentarse sobre las bases de la extinta NASL, además de fungir como un proyecto de formación de futbol en los Estados Unidos.

Sus resultados fueron casi inmediatos, ya que varios de los jugadores que militaban en esta liga, además de piezas tomadas del futbol colegial, clasificaron a Estados Unidos al Mundial de Italia 90'. La actuación de los norteamericanos no fue muy destacada, pero fue tomado como el gran y único éxito de esta liga que eventualmente desaparecería en 1993. 
Bajo este modelo, y gracias a la euforia que causó el Mundial de Estados Unidos 1994, surgió la que hoy conocemos como Mayor League Soccer (MLS).

Más de dos décadas después de su desaparición, en Abril del 2010, la NASL fue nuevamente fundada, además de ya haber solicitado permiso para competir en futuras ediciones de la Concachampions. Hoy en día, a poco más de seis años de su nueva creación, esta liga se divide en dos campeonatos formados por 13 equipos, algunos de ellos tomados de la antigua NASL: El torneo de primavera y el torneo de otoño, algo así como el Clausura y el Apertura aquí en México.

Los equipos que conformas esta Liga son:

Indy Once

New York Cosmos

FC Edmonton

Minnesota United FC

Fort Louderdale Strikers

Carolina RailHawks

Rayo OKC

Tampa Bay Rowdies
Ottawa Fury FC

Jacksonville Armada

Miami FC

San Francisco Deltas

Tal y como sucediera en la antigua NASL, en este nuevo formato ya han jugado figuras como Raúl, recientemente retirado, pero en activo se mantienen futbolïstas como:

Ramón 'El principito' Núñez- Fort Louderdale Strikers

Gerardo Torrado- Indy Eleven

Nick Ledgerwood- FC Edmonton

Luis Zapata- Fort Louderdale Strikers

Juan Arango- New York Cosmos

Dario Cvitanich- Miami FC

Yasmani Duk- New York Cosmos

Marvin Chávez- Rayo OKC

Joe Cole- Tampa Bay Rowdies

Julian De Guzman- Ottawa Fury FC

Fredy Addu- Tampa Bay Rowdies

Omar Bravo- Carolina RailHawks

Quizá los reflectores y el nivel de NASL están muy distantes a lo que ofrece la Liga MX o, incluso, la MLS, pero cabe señalar que el sistema de competencia es parecido al de la liga de de nuestro país. Como una ventaja más con la que cuenta esta liga, es que no tiene un tope salarial definido y los equipos, por ende, se ajustan a las reglas del mercado internacional.