Un rey y 15 aspirantes

Comienzan los playoffs de la NBA, con ocho equipos de la Conferencia Oeste y siete del Este, dispuestos a suceder a los Cavaliers de Cleveland como los monarcas de la Liga


Cavaliers, Warriors, Spurs y Celtics son los favoritos al título
Cavaliers, Warriors, Spurs y Celtics son los favoritos al título (AP)

Ciudad de México

Después de disputar 82 partidos de temporada regular cada uno, solo 16 equipos comienzan a partir de esta tarde la lucha fi nal por alcanzar el título de la NBA.

Hay 15 aspirantes a destronar a los Cavaliers de Cleveland como monarcas de la Liga, aunque el camino no será sencillo, porque deberán superar tres rondas en cada conferencia y después las Finales; hasta 28 juegos más tendrá que disputar algún equipo para coronarse.

Los Cavs perdieron la primera batalla y no tendrán la ventaja de local en una hipotética final del Este contra los Celtics de Boston, que terminaron con el mejor récord de la conferencia en la temporada regular.

El equipo verde encabeza un grupo de rivales duros para LeBron James y compañía, que incluye a Toronto, Washington, Atlanta, Milwaukee, incluso Indiana y Chicago, que califi caron en el último día de la campaña.

Pero del otro lado, la difi cultad se incrementa para Cleveland. Golden State vuelve a ser el principal favorito para el título, después de perder las Finales del año anterior, a pesar de tener una ventaja de 3-1 en la serie.

Pero el grupo incluye la experiencia de San Antonio, la precisión en los triples de Houston y las individualidades de los Clippers de Los Ángeles, además de Utah, Oklahoma City, Memphis y hasta Portland, que será el rival de los Warriors en esta primera ronda.

Los 16 equipos inician de cero a partir de hoy, en los playoffs, y el que resista las batallas y llegue más sano hasta el último día de basquetbol de la mejor Liga del mundo, se llevará el trofeo Larry O‘Brien.

Golden State vs Portland

Los Warriors volvieron a tener el mejor récord de temporada regular con 67-15 y aseguraron la ventaja de local para los playoffs. Tienen la espina del año anterior, cuando los Cavaliers impidieron su segundo título en fi a.

Respecto al año pasado están fortalecidos con Kevin Durant, que llega justo a tiempo para ser un factor decisivo en postemporada, junto a los Splash Brothers, Stephen Curry y Klay Thompson. Su primer obstáculo en playoff s serán los Blazers de Portland, con Damian Lillard, incapaces de vencerlos en la temporada regular.

San Antonio vs Memphis

El duelo entre estos dos equipos es el único que se repite de la primera ronda de playoff s del año anterior, pero tiene un ingrediente especial. Los Spurs contrataron al español Pau Gasol como reemplazante del retirado Tim Duncan, y aunque no ha sido el factor que esperaban, se enfrentará a su hermano, Marc, quien encabeza a los Grizzlies.

San Antonio tiene a su favor la experiencia, con Gregg Popovich, eterno candidato a coach del año y Tony Parker y Manu Ginóbili, además de una de las estrellas de la Liga, Kawhi Leonard, quien brilla al ataque y a la defensiva.

La administración de minutos durante la campaña puede ser clave para que los Spurs resistan, e inician contra un equipo capaz de provocar un susto.

Houston vs Oklahoma City

El duelo entre los Rockets y el Thunder es personal. Los dos principales candidatos a ser el Jugador Más Valioso se miden cara a cara: James Harden ante Russell Westbrook.

Ex compañeros en Oklahoma City, ambos han tenido el año de su carrera. Westbrook registró 42 triples-dobles durante la campaña para romper la marca que tenía Oscar Robertson, terminó como el mejor anotador de la Liga, y llevó a su equipo a los playoff s, a pesar de quedarse sin Kevin Durant en el receso. Pero Harden también ha levantado la mano, a pesar de ser el segundo mejor anotador, cerró la campaña regular como líder en asistencias, y encabeza un grupo capaz de derrotar a cualquiera con triples, y que sabe defender en el momento justo.

LA Clippers vs UTAH

Con la misma marca (51-31), la única diferencia entre los Clippers y el Jazz fue que el equipo angelino superó a Utah en los enfrentamientos directos en la campaña regular, y ese detalle le da a los de California la ventaja en casa.

El grupo de Blake Griffi n, Chris Paul y DeAndre Jordan continúa sin dar el siguiente paso, y se le empieza a terminar el tiempo; aunque antes de pensar en los pesos pesados de la conferencia, como Golden State o San Antonio, deben superar a su joven rival. Utah es el único equipo del Oeste que no calificó la temporada anterior, y esta vez consiguió boleto. El proyecto de Quin Snyder se ha consolidado, y con Gordon Hayward y Rudy Gobert como estandartes, aspirar a revivir viejas glorias.

Boston vs Chicago

Los Celtics han sido la amenaza más grande para los Cavaliers de Cleveland dentro de la Conferencia Este en la actual campaña, y lo confirmaron en el cierre de la campaña, cuando les arrebataron el primer lugar para tener la ventaja de local en los playoff s.

El equipo, encabezado por Isaiah Thomas y Al Horford, equilibra los puntos con la defensiva, y puede ser el caballo negro de la postemporada, y volver a poner a Boston en la élite de la NBA. Su primer rival serán los Bulls de Chicago, que se colaron a playoffs el último día de la campaña regular, a pesar de tener marca de 41-41, pero con Jimmy Butler que luce a la defensiva y al ataque, y la experiencia de Dwyane Wade, pueden ser una pesadilla para los Celtics.

Cleveland vs Indiana

Los campeones defensores de la NBA no tuvieron el mejor cierre de temporada, pero son candidatos a repetir, a pesar de la amenaza de Golden State. Sin embargo, los Cavaliers de Cleveland tienen buenas noticias, porque tras varias ausencias durante la campaña, tienen sanos a J.R. Smith y Kevin Love, para complementarse con LeBron James y Kyrie Irving.

Los monarcas confían en el mejor jugador de los últimos tiempos y su experiencia en postemporada, para superar un obstáculo como los Pacers de Indiana, que tienen en Paul George a su principal argumento, a pesar que consiguieron el boleto en el último día de la campaña regular. Evitar el desgaste temprano en los playoff s es el principal reto para Cleveland.

Toronto vs Milwaukee

El equipo canadiense levanta la mano para competir con Cleveland y Boston por el título del Este. La dupla de Kyle Lowry y DeMar DeRozan garantiza 50 puntos por encuentro, con lo que el resto de sus compañeros se encargan de contener al rival.

La fortaleza en los tableros será de Serge Ibaka, DeMarre Carroll y Jonas Valanciunas, quienes cuentan con experiencia a este nivel. Del otro lado, Milwaukee dio la sorpresa. No estaba en los pronósticos al inicio de la temporada, pero se coló a playoff s, sobre todo gracias al griego Giannis Antetokounmpo, quien ha tenido su campaña de explosión en la Liga y ocupó un lugar en el top 20 a escala individual, en puntos, rebotes, robos, asistencias y bloqueos.

Washington vs Atlanta

La serie más pareja del Este, enfrenta a unos Wizards sólidos en los guardias, con John Wall y Bradley Beal, y unos Hawks de Atlanta que encontraron en el resurgir de Dwight Howard, el complemento ideal para Paul Millsap, después de la fuga de talento.

A pesar de solo un puesto de distancia en la siembra del Este, la diferencia real entre estos adversarios de la División Sureste fue de seis victorias, y en la serie directa, los Wizards tuvieron la ventaja. El duelo será atractivo a nivel físico, a pesar de ser los dos equipos menos mediáticos en esta postemporada, y podría tratarse de una serie intensa. No obstante, el ganador parece víctima respecto al resto de los candidatos a representar a la Conferencia Este en las finales de la NBA.