El cara a cara de Newton y Manning

Ambos son importantes para sus escuadras, pero no son iguales. Peyton Manning jugará su cuarto Super Bowl frente a un quarterback que en su quinto año en la NFL debutará en este duelo

Manning vs. Cam
Manning vs. Cam (AP)

Denver

Peyton Manning es el único que ha ganado cinco veces el premio al Jugador Más Valioso de la NFL. Se trata de uno de los rostros más reconocibles de la Liga y, a los 39 años, del quarterback de mayor edad en guiar a un equipo al Super Bowl.

Con la edad y las lesiones, Manning no es más el pasador espectacular de sus mejores años. Muchos se imaginan que la cuarta actuación de Manning en el SB será también su último partido en la NFL. Cam Newton está en el extremo opuesto de su carrera, con apenas 26 años y haciendo su debut en el gran partido. Se espera además que gane el galardón al MVP por primera vez, como representante de una nueva camada de quarterbacks que son tan peligrosos tanto con las piernas como con el brazo.

Será dentro de dos semanas cuando los Broncos, encabezados por Manning y campeones de la AFC, jugarán contra las Panteras, guiados por Newton, en pos del trofeo Vince Lombardi. Y durante el periodo previo al partido del 7 de febrero en Santa Clara, California, buena parte de la atención se centrará en los dos QB que fueron la primera selección del Draft con 13 años de diferencia.

Manning tiene récord de 1-2 en el Super Bowl. Ganó el cetro con Indianápolis en el 2007, perdió también con los Potros en el 2010 y con los Broncos en el 2014. Pero esta es una versión diferente de Manning. Cierto que sigue siendo tan bueno como cualquiera a la hora de descifrar defensas y cambiar jugadas en la línea de scrimmage. Y sigue gritando "Omaha", antes de las jugadas.

"No hay duda de que va al Salón de la Fama", dijo el entrenador de las Panteras, Ron Rivera. Pero no luce como antaño en cuanto a la capacidad de colocar el balón exactamente donde desea, especialmente cuando se trata de pases largos. Ésta no ha sido una campaña espectacular. Hasta ahora, no ha sido digna de recordarse.

En general, lo malo superó lo bueno, incluyendo un partido con un rating de 0.0 como pasador, 17 intercepciones y apenas nueve touchdowns en temporada regular, seis semanas lesionado, relegado a ser suplente por primera vez en su carrera, y evidentemente molesto al negar reportes que vinculaban a su esposa con la distribución de la hormona del crecimiento humano. "Mi papel ha sido diferente y mis contribuciones son diferentes", dijo Manning.

"Me siento afortunado por tener la oportunidad de contribuir, de alguna manera. Y es un gran honor regresar al Super Bowl". Manning vuelve gracias en gran parte a la mejor defensa de la Liga, que encabezó la NFL con 52 capturas y permitió menos yardas que cualquier otro equipo. La defensiva coronó su desempeño aguándole la fiesta a Tom Brady y a los Patriotas.

"Defensivamente fuimos tremendos", dijo el entrenador de Denver, Gary Kubiak, séptimo en la historia de la NFL en llegar al Super Bowl en su primer año con las riendas de un equipo. Newton lanzó para 335 yardas y dos touchdowns. Corrió para 47 yardas y otras dos anotaciones, guiando a Carolina a una paliza de 49-15 sobre los Cardenales de Arizona en el partido de campeonato de la NFC. Fue el tipo de actuación que tuvo toda la campaña. "Yo sigo diciéndolo: no hemos terminado. No hemos terminado aún", declaró Newton.