El destino, en sus pies

Desde 2002, 12 partidos de ronda divisional se han decidido por tres puntos o menos, lo que deja la responsabilidad de definir en los pateadores de los ocho equipos calificados.

El destino, en sus pies.
El destino, en sus pies. (Reuters y AP)

Ciudad de México

Desde que se estableció el nuevo formato de playoffs, se han disputado 48 partidos de la ronda divisional, de los cuales 12 se han decidido por tres puntos o menos, es decir, en promedio, por lo menos un juego de esta etapa cada año. Por apenas un gol de campo, lo que deja la responsabilidad de la definición en los pateadores.

Los mariscales de campo, corredores, receptores, alas cerradas y linieros se encargan de mover las cadenas, pero cuando el tiempo expira todos los ojos están puestos en el pateador. Un especialista que puede otorgar títulos o el pase al siguiente ronda en la postemporada.

Será el caso de ocho jugadores este fin de semana: Adam Vinatieri, Stephen Gostkowski, Matt Prater, Nick Novak, Graham Gano, Phil Dawson, Steven Hauschka y Shayne Graham.

Todos pueden definir los partidos de la ronda divisional, como ya les ocurrió a Graham y a Dawson en la fase de comodines. No obstante, sus nombres son poco conocidos y rara vez son los protagonistas.

El único que hará su debut en postemporada este fin de semana es Graham Gano, el pateador de Carolina, quien, sin embargo, ya sabe lo que es conectar el gol de campo de la victoria contra San Francisco, porque lo hizo en la temporada regular, el único encuentro que decidió esta campaña.

Su rival, Phil Dawson, a pesar de ser un veterano, tiene escasa experiencia en postemporada y el duelo del domingo ante Green Bay que se decidió con una patada suya fue apenas su segundo encuentro en estas instancias.

Durante los 16 juegos de campaña regular definió dos, ante Seattle en casa y frente a Arizona en la Semana 17.

En el otro enfrentamiento de la Nacional estará Steven Hauschka con Seattle. El pateador solo tiene un partido en playoffs, contra Washington el año pasado, ya que en la eliminación de su equipo ante Atlanta no pudo jugar por lesión. Este año decidió los juegos ante Houston y Tampa Bay, ambos en tiempo extra.

En cambio, los Santos decidieron no confiar en Garrett Hartley después de que fallara dos goles de campo ante San Luis y contrataron a Shayne Graham.

El ex integrante de los Texanos de Houston ya tuvo su primera oportunidad de ser héroe al conseguir los tres puntos del triunfo de Nueva Orleans sobre Filadelfia la semana pasada en un clima adverso.

La experiencia

En la Americana se dará un reencuentro. Adam Vinatieri ganó tres anillos de campeón con Nueva Inglaterra, incluidos dos Super Bowl en los que conectó el gol de campo del triunfo; de ahí fue a Indianápolis, donde consiguió otro anillo y ahora vuelve a Foxboro con 26 juegos de postemporada en la espalda en búsqueda de su primera oportunidad de definir un juego esta temporada.

Su reemplazo en los Patriotas, Stephen Gostkowski, es el único de los ocho que fue elegido en el Draft y ya ha estado en 12 duelos de playoffs. Esta campaña definió los encuentros contra Búfalo, Houston y el de tiempo extra frente a Denver.

En otro enfrentamiento de esta ronda, Matt Prater, quien este año rompió el récord del gol de campo más largo al conectar uno de 64 yardas, apenas ha tenido trabajo gracias a la ofensiva de los Broncos y no ha decidido ningún partido.

Por San Diego, Nick Novak fue el héroe de los Cargadores al conectar el gol de campo ante Kansas City en tiempo extra que les dio la victoria y el boleto a postemporada, y el del triunfo ante Filadelfia en la Semana 2, la cábala que juega a favor de los de California.  

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El dato

Contrario a lo que ocurría en décadas pasadas, ahora solo hay un pateador extranjero entre los ocho, Graham Gano, quien nació en Escocia.

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Por fin, un triunfo

Phil Dawson salió del campo con una victoria y levantaba la mano izquierda. El veterano pateador de San Francisco esperó 15 años para su primer triunfo en postemporada y 11 campañas para regresar a esa instancia tras un juego en 2002 con Cleveland.

Fue un partido memorable para Dawson, quien anotó el gol de campo de la victoria de 33 yardas mientras el tiempo terminaba en Green Bay, lo que envió a los 49’s a la ronda divisional, el domingo ante Carolina.

“Es divertido, ha pasado mucho tiempo”, señaló. “Estar en este vestidor y con estos entrenadores…Aquí no es sorpresa, es algo que esperaban, es por lo que trabajaron este año, es bueno estar aquí”.

Agencias

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